昔时,佛在王舍城竹林精舍弘化时,有梵志兄弟四人,皆已得五种神通──天眼通、天耳通、他心通、宿命通、神足通。四位梵志都知道自己七天后寿命将尽,于是便聚在一起讨论:“五通之力不仅能令天地反转,也能轻易地手抚日月、移山止流……无所不能,难道神通无法让我们避免一死吗?”

有一梵志说:“我可以神通潜入大海,不浮出水面,也不到达海底,处于大海的正中间,无常杀鬼必定不会知道我的所在。”

又一梵志说:“我要以神通飞到须弥山中,再将我所在的地方封闭起来,让外表看起来毫无痕迹,无常杀鬼岂会知道我在哪里!”

第三位梵志说:“我只要展现神通,就能随意飞隐在虚空当中,就不相信无常杀鬼找得到我!”

最后一位梵志说:“我要藏到人口密集的大市集中,无常杀鬼一定会随便找个替死鬼,又何必一定要抓我?”

四位梵志各自作好决定,临行之际向国王辞别,说道:“我们的寿命只剩七天了,现在我们将各自以神通脱免无常,避开死劫之后,再前来觐见国王。请大王善自珍重,进德修业,护佑人民。”向国王辞别后,四人便各自离去,前往自己预设的躲藏之处。

七日期满,这四位梵志都不免一死,就像熟透的果实终会落下。市集的监长前去报告国王:“有一位梵志死于市集之中。”国王当即了知:“四位梵志都想要逃避死亡,现在已有一人往生,其余三人岂能幸免?”

于是,国王立即命人驾车来到佛陀所在的精舍,恭敬顶礼佛陀后,退坐一旁,虔心请示:“世尊!近来有梵志兄弟四人,皆获五种神通,知道自己的寿命将尽,便各自到自认为安全的地方躲避,不知他们现在是否都逃过了死难?”

世尊对国王开示:“生为人者,有四件事无法逃避。第一,在中阴身时,不得不受生;第二,从母胎出生后,就必定会渐渐老去;第三,老了以后,就不得不生病;第四,遭病难者,最后也免不了一死。”世尊随即说了一偈:

非空非海中非入山石间

无有地方所脱之不受死

是务是吾作当作令致是

人为此躁扰履践老死忧

知此能自静如是见生尽

比丘厌魔兵从生死得度

国王听了佛的开示,赞叹言:“是啊!就如同世尊的教诲,四位梵志虽然竭尽神通躲避无常,现在已知一人往生,每个人的福报与寿命,虽有多少、长短的差别,但都免不了一死啊!”随从的官臣们听闻之后,莫不信受。

——《法句譬喻经卷第一·无常品第一》

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