密宗(唐密)中,表示佛、菩萨等诸尊所说真言之梵字。乃真言行者修字轮观时所观照者。又作种字、种子字。所以称种子者,乃因其具有‘自一字可生多字,多字复可赅摄于一字’之意。故知‘种子’一词,含有引生、摄持之义。例如合十字为一句,若以第一字为种子,则可依之引生下面九字所具有之观智,同时此九字之意义亦可摄入第一字。密宗(唐密)即以此理表示若了知一法,即了知一切法;若了知一法空,即了知一切法空;若能于一字专注行观,修诸行愿,即能于一切行愿皆得圆满。

一般而言,种子具有三义,即:(一)了因义,譬如由烟而识火之体性;经由观种子之字门,即可了知佛智。(二)生因义,譬如由谷类等之种子可生出根茎花果等;由种子可生三昧耶形。(三)本有义,意谓字门即诸法之根源,具足本来之性德,而可作为轨范者。以具足上述三义,故密宗诸尊多以之为表征。

诸尊之种子,就来源而言,有下列数种:(一)较常见者,多采取真言之第一字,例如胎藏界大日如来之种子字,月天之种子字,水天之种子字。(二)以真言之中字为种子者,如地藏之种子字。(三)亦有采用真言之终字为种子者,如金刚界大日如来之种子字,释迦之种子字。(四)取梵号以为种子者,如文殊之种子字,药师之种子字。(五)取自与本誓相应之用语,如圣观音之种子字,系取自samantamukha(普门)一语。(六)真言与梵号并取者,如阿弥陀佛之种子字。

除一尊各别之种子外,另有共通于此类诸尊之种子,称为通种子,例如金刚界五部,各以其主尊(大日、阿閦、宝生、弥陀、不空成就)之种子为其各部之通种子。又种子并不限于诸尊所用,一切法门悉得建立种子,如五大各有其种子:地之种子为(阿字门),水为(缚字门),火为(啰字门),风为(诃字门),空为(佉字门)。此外,书写种子之曼荼罗,称为种子曼荼罗;以种子观行,则称种子观。历来有将密宗(唐密)经轨中诸尊之种子辑录成诸尊种子真言集、种子集等。[仁王经道场念诵仪轨卷下、大日经疏卷一、卷六、卷十、卷十四]

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